Dos de los Observatorios Niza de la NASA, el Telescopio de Área James Webb y el Telescopio de Área Hubble, han capturado imágenes de un nuevo experimento de la NASA diseñado para estrellar deliberadamente una nave espacial contra un pequeño asteroide en la primera prueba en el espacio de este planeta para protección planetaria. Estas observaciones de la influencia de la Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA marcan la primera vez que Webb y Hubble vieron simultáneamente el mismo objetivo celeste.

El 26 de septiembre de 2022, a las 7:14 p. m. EDT, DART se estrelló deliberadamente contra Dimorphos, la pequeña luna del asteroide dentro del sistema de doble asteroide de Didymos. Fue la primera prueba del mundo del enfoque de mitigación de la influencia cinética, utilizando una nave espacial para desviar un asteroide que no representa una amenaza para la Tierra y modificando la órbita de la cosa. DART es una prueba para defender la Tierra contra posibles peligros de asteroides o cometas.

Las observaciones coordinadas de Hubble y Webb son más que un simple hito operativo para cada telescopio: también hay preguntas científicas clave relacionadas con la composición y la historia de nuestro sistema fotovoltaico que los investigadores pueden descubrir al combinar las capacidades de esos observatorios.

“Webb y Hubble muestran lo que siempre hemos identificado como cierto en la NASA: aprendemos más cuando trabajamos juntos”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “Por primera vez, Webb y Hubble han capturado simultáneamente imágenes del mismo objetivo en el cosmos: un asteroide que fue impactado por una nave espacial después de un viaje de siete millones de millas. Toda la humanidad espera ansiosamente los descubrimientos que regresarán de Webb, Hubble y nuestros telescopios terrestres, en lo que respecta a la misión DART y al pasado”.

Las observaciones de Webb y Hubble en conjunto permitirán a los científicos obtener datos sobre la naturaleza de la superficie de Dimorphos, cuánto material fue expulsado por la colisión y con qué rapidez fue expulsado. Además, Webb y Hubble capturaron la influencia en numerosas longitudes de onda de la luz solar: Webb en infrarrojo y Hubble en vista. Observar el impacto a lo largo de una variedad de longitudes de onda revelará la distribución de tamaños de partículas en la creciente nube de lodo, lo que ayudará a determinar si arrojó varios trozos grandes o principalmente lodo positivo. La combinación de esta información, junto con las observaciones de telescopios terrestres, ayudará a los científicos a saber con qué éxito una influencia cinética puede modificar la órbita de un asteroide.

Capturas de Webb afectan el sitio web antes y después de la colisión

Webb tomó una declaración de la ubicación del impacto antes de que ocurriera la colisión, luego varias observaciones durante las siguientes horas. Las imágenes de la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) de Webb muestran un núcleo bueno y compacto, con penachos de tela que se muestran como volutas que se alejan del centro del lugar donde pasó el efecto.

Observar la influencia con Webb presentó a los equipos de operaciones de vuelo, planificación y ciencia con desafíos distintivos, debido a la velocidad de viaje del asteroide por el cielo. A medida que DART se acercaba a su objetivo, los equipos continuaron trabajando en las semanas principales para permitir y probar una forma de monitorear los asteroides que se mueven tres veces antes del límite de velocidad único establecido para Webb.

“No tengo más que una gran admiración por las Operaciones de la Misión Webb que hicieron de esto una realidad”, dijo la investigadora principal Cristina Thomas de la Universidad del Norte de Arizona en Flagstaff, Arizona. “Hemos estado planeando estas observaciones durante años, luego íntimamente durante semanas, y estoy tremendamente feliz de que esto haya llegado a buen término”.

Los científicos también planean observar el sistema de asteroides en los próximos meses utilizando el instrumento de infrarrojo medio de Webb (MIRI) y el espectrógrafo de infrarrojo cercano de Webb (NIRSpec). El conocimiento espectroscópico brindará a los investigadores la percepción de la composición química del asteroide.

Webb notó el impacto durante 5 horas completas y capturó 10 fotos. La información se recopiló como parte del Programa 1245 de observación de tiempo asegurado del Ciclo 1 de Webb, dirigido por Heidi Hammel de la Asociación de Universidades para el Análisis en Astronomía (AURA).

Imágenes del Hubble presentan movimiento de eyección después del efecto

Hubble también capturó observaciones del sistema binario antes del impacto, luego nuevamente un cuarto de hora después de que DART golpeara el piso de Dimorphos. Las imágenes de la cámara 3 del Gran Campo de Hubble muestran el impacto en la luz visible. Los eyectados del impacto parecen rayos que se extienden desde el cuerpo del asteroide. El pico de eyección más audaz y desplegado a la izquierda del asteroide está dentro de la ruta normal desde la que se acercó DART.

Algunos de los rayos parecen ligeramente curvados, pero los astrónomos deben observar mejor para saber qué podría significar esto. En las imágenes del Hubble, los astrónomos estiman que el brillo del sistema aumentó tres veces después de la influencia, y notaron que el brillo se mantuvo regular, incluso ocho horas después de la influencia.

Hubble planea observar el sistema Didymos-Dimorphos 10 veces más durante las próximas tres semanas. Estas observaciones comunes, comparativamente a largo plazo, a medida que la nube de eyección se expande y se desvanece con el tiempo, pintarán una imagen más completa del crecimiento de la nube desde la eyección hasta su desaparición.

“Cuando vi los datos, me quedé sin palabras, conmocionado por la increíble parte de la eyección que capturó el Hubble”, dijo Jian-Yang Li del Instituto de Ciencias Planetarias en Tucson, Arizona, quien dirigió las observaciones del Hubble. “Me siento afortunado de presenciar este momento y ser parte del equipo que hizo que esto sucediera”.

Hubble capturó 45 fotos en ese momento inmediatamente antes y después del impacto de DART con Dimorphos. El conocimiento del Hubble se recopiló como parte del Programa de Observadores Básicos del Ciclo 29 16674.

“Esa es una vista sin precedentes de un evento sin precedentes”, resumió Andy Rivkin, líder del equipo de investigación de DART del Laboratorio de Física Utilizada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

Por Lucia

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